Kepler 10c: il pianeta gigante che somiglia alla Terra

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È uno degli esopianeti più grandi mai scoperti, con caratteristiche simili alla Terra. Si chiama Kepler-10c e a individuarlo è stato il telescopio spaziale Kepler della Nasa. Le sue dimensioni sono 2,3 volte più grandi rispetto alla Terra ma il suo peso è 17 volte maggiore rispetto al nostro pianeta.

Le sue dimensioni erano note agli scienziati ma non la sua massa. Il team dell'Harvard-Smithsonian Center for Astrophysics ha utilizzato le misure fornite dallo strumento HARPS presente sul Telescopio Nazionale Galileo alle Canarie per condurre osservazioni di follow-up e ottenere una misura della massa del colosso roccioso.

Mondi come questi, fino a qualche tempo fa, si pensava non potessero esistere. L'enorme forza gravitazionale di un corpo così massiccio aumenterebbe infatti la formazione di gas durante la formazione, trasformando il pianeta in un gigante gassoso delle dimensioni di Nettuno o Giove.

Tuttavia, Kepler-10 dovrebbe essere solido e composto principalmente da roccia. Un vero e proprio miracolo dell'universo. “Siamo rimasti molto sorpresi quando abbiamo capito cosa avevamo trovato”, ha detto l'astronomo Xavier Dumusque del Harvard-Smithsonian Center for Astrophysics, che ha condotto l'analisi utilizzando i dati originariamente raccolti dal telescopio spaziale Kepler della Nasa.

Kepler-10c orbita attorno a una stella simile al Sole ogni 45 giorni. Ciò lo rende troppo caldo per ospitare la vita come noi la conosciamo. Il pianeta si trova a circa 560 anni luce dalla Terra, nella costellazione del Dragone. Il sistema ospita anche Kepler-10b, il primo pianeta roccioso scoperto nei dati di Kepler.

Proprio quando pensi che hai capito tutto, la natura ti fa una grande sorpresa”, ha detto Natalie Batalha, scienziato della missione Kepler presso l'Ames Research Center della Nasa.

La scoperta è stata presentata nel corso di un incontro dell'American Astronomical Society a Boston.

Francesca Mancuso

Foto: Nasa

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